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A Conversation with Former Colombian Congressman David Ernesto Pulido Novoa

David Pulido served as a member of the Colombian House of Representatives (Cámara de Representantes de Colombia) from 2018 until 2022. In 2005, Pulido launched a career as a trial lawyer specializing in public law and social security. He fought to transform communities with a dedication to protecting the environment. In 2011, he started a new role as advisor to the Secretary of Education in the Department of Casanare while continuing his legal role in criminal and disciplinary proceedings until his election in 2017. During his tenure as a Congressman for the department of Guaviare, Pulido served on the Committee for Human Rights, First Permanent Constitutional (Primera Constitucional Permanente), Superior Council of Criminal Policy, and was a member of the Llanera Benches, which worked to promote regional projects. Now, he is again serving as a lawyer in Colombia, focusing on public rights.

The St Andrews Law Review spoke with Pulido about new legal policies in Colombia, which have been analysed in a previous article. In this interview, he explains the origins of the Special Jurisdiction for Peace (JEP) and its future as a legal body in Colombia. Additionally, he provides insights and opinions based on his long political and legal career. This interview was conducted in Spanish and translated into English; the original text follows the translation.

Can you explain your past role in the Colombian government and what your job is now?

Well, in the past I held a position as a legislator. I was in Congress in the lower house as a representative of the House of Representatives. I had the opportunity, as a legislator, to join two committees. I was on one committee, that is the national criminal policy committee and I was on another committee. That committee is called human rights and I was the president of that congressional committee. Now I am again practicing my role as a lawyer. I am not holding any office in government, but I was able to be in that role for the previous four years.

What part of the law do you practice in?

At this moment I am a lawyer, I have a specialty in public rights. What does it have to do with, let's call it, with the functions of the state? It is a specialty that allows you to be a lawyer in different state entities, but also to represent citizens and represent civil society. And civil rights vis-à-vis the ability to sue the state. Or exercise the role of also being a defender of the state in any of its categories.

Can you explain how the JEP started and what its initial purpose was?

Its origin was in the peace negotiations that took place in Havana and were formed to be able to have a special justice for all the people who were part of the FARC, but also who were part of other armed actors that participated in the war in Colombia. So, it was created as a special justice to resolve criminal cases associated with the war in Colombia between the Colombian state, between the Colombian Army, the Colombian police and the FARC. All of the people who were involved in that war have the possibility to have their criminal cases studied and judged by the JEP as special justice. There are special judges who also have a special procedure that allows people who were in the FARC or who were from the State, but participated in this type of activity, to have a special process that allows them to have fewer years in prison or even allows them not to go to jail, but with the goal that they will never again be carrying out criminal activities.

Does the JEP court sit above the normal Colombian court system?

It’s in the same range. It's not above, it's not below either, it just has the same category. It has the same category, but it is different in the sense that justice has the possibility of requesting cases, or requesting the criminal cases of the people who were already being investigated by the normal justice system by the ordinary justice. And that if it is proven that they are involved in the conflict or in the war that Colombia had with groups like the FARC, then that does make it special. It has the power and the ability to request those cases to judge them in a special way, but it is not a justice that has more power or that is above.

How does the process of being tried by the JEP differ from the traditional justice system?

It differs, for example, in the special justice of the JEP, people who are prosecuted through this system receive fewer years in prison for the same criminal acts. People tried in this system receive fewer years in prison, it may even be that they do not go to jail. In addition, it is a justice that is faster, it has procedures. Also, it provides an easier way to mend with victims. It generates easier life compensation for the victims of the people who incurred those criminal acts.

What role does extradition play in the JEP sentences?

It is a possibility in the traditional justice system, for being involved in their criminal activities. But, in this special justice, it also has the possibility to suspend those extradition requests, it is a possibility. This is why there are people who say that the JEP can be above normal justice because it has the possibility of requesting that the extraditions of people who are requested by any other country other than Colombia be suspended.

How is Petro’s ‘Total Peace’ plan different from the JEP's original agreement with the FARC?

The difference is that the peace agreement signed by the state of Colombia and the FARC only involved the FARC terrorist group. On the other hand, the ‘Total Peace’ process that is currently being regulated in the Colombian Congress allows other criminal or terrorist organizations to carry out processes of justice of demobilization and of justice of the peace. For example, as is the case of the ELN terrorist group and other criminal groups in Colombia whose main activity is drug trafficking. So, what this special procedure of ‘Total Peace’ seeks is that all armed groups or actors in Colombia can surrender, can sign a process that allows them to have a special justice so that they have fewer years in prison, so that they can possibly hand over their assets and keep part of them. What he has proposed, what this ‘Total Peace’ project brings, is that they can also not authorize extradition. The main difference with the JEP in ‘Total Peace’ is that it is no longer only for the people who were part of the FARC, but for all the people. With individuals who are part of other terrorist or criminal groups.

Why do you think that Colombia and Petro are pursuing this form of justice instead of others?

Because they consider that persecuting them through military pressure or police pressure is not enough or has not been enough and that only in this way can they help to have less war or fewer conflicts with weapons in all regions of Colombia. Because they think, in my opinion, they think that in this way they can make the criminals of the various groups lose interest in continuing to operate as criminal groups and they can think that the State can give them an opportunity so that they do not have so many years in prison or so that they are not extradited to another country.

Do you believe that Petro’s ‘Total Peace’ plan will be successful?

It may have a little more chance, I think. However, it has many obstacles. I am optimistic and I think it can have some positive factors because it can make many people want to surrender to the state who want to stop being criminals, but it has strong difficulties. In principle, because making peace or generating a ‘Total Peace’ process with organizations, with many organizations at the same time and with organizations that have different purposes, is not so simple. I think it can help a little bit to get more organizations involved in demobilization processes, but at the same time, I think that because they are so diverse, because they are so different, all these organizations, one from the other can also have a difficulty. It may be difficult to complete this ‘Total Peace’ and apply special justice with the JEP, but I am optimistic.

¿Puede explicar su papel pasado en el gobierno colombiano y en qué trabaja ahora?

Bueno, en el pasado yo ejercí un cargo como legislador. Tuve el cargo en el congreso en la Cámara baja como representante de la Cámara. Tuve la posibilidad, siendo legislador, de integrar dos comités. Fui en un comité, que es el comité nacional de política criminal y estuve en otro comité. Ese comité se llama derechos humanos y fui el presidente de ese comité del Congreso. Ahora estoy ejerciendo nuevamente mi rol de abogado. No estoy ejerciendo ningún cargo en el gobierno, pero tuve la posibilidad de estar en ese rol en los cuatro años anteriores.

¿En qué parte de la ley eres abogado?

En este momento yo soy abogado, yo tengo una especialidad en derechos públicos. ¿Qué tiene que ver con, llamémoslo, así con las funciones del estado? Es una especialidad que permite ser abogado en diferentes entidades del estado, pero también de representar ciudadanos y representar a la sociedad civil. Y derechos civiles frente a la capacidad de demandar al estado. O ejercer el rol de también ser defensor del estado en cualquiera de sus categorías.

¿Puede explicar cómo comenzó la JEP y cuál fue su propósito inicial?

Su origen lo tuvo en la negociación de paz que se hizo en la Habana y se formó para poder tener una justicia especial para todas las personas que hicieron parte de las FARC, pero también que hicieron parte de otros actores armados que participaban en la guerra en Colombia. Entonces, se crea como una justicia especial para resolver casos criminales asociados a la guerra en Colombia entre el estado colombiano, entre el Ejército de Colombia, la policía de Colombia y las FARC, todas las personas que estuvieron involucradas en esa guerra tiene la posibilidad que sus casos criminales sean estudiados y sean juzgados por la JEP como como justicia especial. Hay jueces especiales que tienen también un procedimiento especial que permite que las personas que se estaban en las FARC o que eran del Estado, pero participaron en ese tipo de actividades, tengan un proceso especial que les permita tener menos años de cárcel o les permita incluso no ir a la cárcel, pero con el objetivo de que nunca más vuelvan a estar realizando las actividades criminales.

¿Está la corte JEP por encima del sistema corte colombiano normal?

Está en el mismo rango. No está por encima, tampoco está por debajo, simplemente tiene la misma categoría. Tiene la misma categoría, pero sí ese es diferente en el sentido de que esa justicia tiene la posibilidad de solicitar los casos, o solicitar los casos criminales de las personas que ya estaban siendo investigadas por la justicia normal por la justicia ordinaria. Y que si se comprueba que están involucrados en el conflicto o en la guerra que tuvo Colombia con grupos como las FARC, entonces eso sí la hace especial, tiene el poder y la capacidad de solicitar esos casos para juzgarlos de manera especial, pero no es una justicia que tenga más poder o que esté por encima.

¿En qué se diferencia el proceso de ser juzgado por la JEP del sistema judicial tradicional?

Se diferencia, por ejemplo, en la justicia especial de la JEP, las personas que son procesadas mediante este sistema reciben menos años de cárcel por los mismos hechos criminales. Las personas juzgadas en este sistema tienen menos años de cárcel, incluso puede ser que no vayan a la cárcel. Además, es una justicia que es más rápida, tiene procedimientos. Más cortos además, tiene una forma de reparar con las víctimas más fácil. Genera indemnizaciones de vida más fácil para las víctimas de las personas que incurrieron en esos hechos criminales.

¿Qué papel juega la extradición en las sentencias de la JEP?

Es una posibilidad en el sistema de justicia tradicional, por estar involucrados en sus actividades criminales. Pero, en esta justicia especial, también tenga la posibilidad de que esas solicitudes de extradición sean suspendidas, es una posibilidad. Por eso hay personas que dicen que la JEP puede estar por encima de la justicia normal porque tiene la posibilidad de solicitar que se suspendan las extradiciones de las personas que sean solicitadas por cualquier otro país diferente a Colombia.

¿En qué se diferencia el plan de ‘Paz Total’ de Petro del acuerdo original de la JEP con la FARC?

La diferencia está en que el acuerdo de paz que firmó el estado de Colombia y las FARC solo involucraba al grupo terrorista de las FARC. En cambio, el proceso de ‘Paz Total’ que se está tratando de regular en este momento en el Congreso de Colombia le permite a otras organizaciones criminales o terroristas hacer procesos de justicia de desmovilización y de justicia de paz. Por ejemplo, como es el caso del grupo terrorista ELN y otros grupos criminales de Colombia que tienen como actividad principal el narcotráfico. Entonces, lo que busca este procedimiento especial de la ‘Paz Total’ es que todos los grupos o los actores armados en Colombia puedan entregarse, puedan firmar un proceso que permita que tengan una justicia especial para que tengan menos años de cárcel, para que posiblemente se puedan entregar sus bienes y quedar con parte de ellos. Lo que ha propuesto, lo que trae ese proyecto de ‘Paz Total', es que tampoco pueden autorizar extradición. La diferencia con la JEP en ‘Paz Total’, es que ya no solamente es para las personas que integraban las FARC, sino para las personas. Con los individuos que integran otros grupos terroristas o criminales.

¿Por qué cree que Colombia, y Petro, están persiguiendo esta manera de justicia en lugar de otros?

Porque consideran que perseguirlos a través de la presión militar o la presión de policía no es suficiente o no ha sido suficiente y que solamente de esa manera se puede ayudar a que haya menos guerra o menos conflictos con armas en todas las regiones de Colombia. Porque piensan, es mi opinión, piensan que de esa manera pueden hacer que los criminales de los diversos grupos pierdan interés en seguir operando como grupos criminales y puedan pensar que el Estado les puede dar una oportunidad para que no tengan tantos años de cárcel o para que no sean extraditados a otro país.

¿Cree que el plan de Petro para la ‘Paz Total’ será exitoso?

Puede tener un poco más de posibilidades, creo yo. De todas maneras, tiene muchos obstáculos. Yo soy optimista y creo que puede tener algunos factores positivos porque puede hacer que mucha gente quiera entregarse al estado que quiera dejar de ser criminal, pero tiene unas dificultades fuertes. En principio, porque hacer la paz o generar un proceso de ‘Paz Total’ con organizaciones, con muchas organizaciones al tiempo y con organizaciones que tienen fines diferentes, entonces no es tan sencillo. Creo que puede ayudar un poco a que más organizaciones se involucren en procesos de desmovilización, pero al mismo tiempo, creo que por ser tan diversas, por ser tan diferentes, todas esas organizaciones, la una de la otra, puede llegará a tener también una dificultad. Puede ser difícil completar esta ‘Paz Total’ y aplicar justicia especial con la JEP, pero yo soy optimista.


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